23 junio, 2024

fecha y ubicacion: oppau, alemania. 21 de septiembre de 1921

Daños: 561 muertos, 1952 heridos y más de 7,500 personas sin hogar. Casi el 80% de los edificios en la ciudad de Oppau son destruidos, y se reportan daños significativos en Ludwigschafen y Mannheim. En Heidelberg, a 30 km de Oppau, el tráfico se detiene debido a la presencia masiva de escombros de vidrio en la carretera. La escala del daño material y el alto número de víctimas complican las operaciones de socorro. En un período político, social y económicamente muy problemático, serán necesarios 3 años para borrar todos los rastros del accidente 

Historia

La planta comenzó a producir sulfato de amonio en 1911, pero durante la Primera Guerra Mundial, cuando Alemania no pudo obtener el azufre necesario, comenzó a producir nitrato de amonio también. El amoniaco podría producirse sin recursos en el extranjero, utilizando el proceso de Haber.

Comparado con el sulfato de amonio, el nitrato de amonio es fuertemente higroscópico, por lo que la mezcla de  sulfato de amonio y nitrato se atasca bajo la presión de su propio peso, convirtiéndolo en una sustancia similar a un yeso en el silo de 20 m de altura. Los trabajadores necesitaban usar picos para sacarlo, una situación problemática porque no podían ingresar al silo y se arriesgaban a ser enterrados en el colapso del fertilizante. Para facilitar su trabajo, se usaron pequeñas cargas de dinamita para aflojar la mezcla.

Este procedimiento aparentemente suicida fue, de hecho, una práctica común. Era bien sabido que el nitrato de amonio era explosivo, se había utilizado ampliamente como tal durante la Primera Guerra Mundial, pero las pruebas realizadas en 1919 parecían indicar que las mezclas de sulfato de amonio y nitrato que contenían menos del 60% de nitrato no explotarían. Sobre esa base, el material manejado por la planta, nominalmente una mezcla 50/50, se consideró lo suficientemente estable como para almacenar en lotes de 50,000 toneladas, más de diez veces la cantidad involucrada en el desastre. De hecho, nada extraordinario ocurrió durante un estimado de 20,000 disparos.

Como todos los involucrados murieron en la explosión, las causas no están claras. Sin embargo, se sabe por el trabajo más reciente que las pruebas de 1919 mencionadas anteriormente que el criterio «menos del 60% de nitrato = seguro» es inexacto; en mezclas que contienen 50% de nitrato, cualquier explosión de la mezcla se limita a un pequeño volumen alrededor de la carga de iniciación, pero aumentar la proporción de nitrato a 55-60% aumenta significativamente las propiedades explosivas y crea una mezcla cuya detonación es lo suficientemente poderosa para iniciar detonación en una mezcla circundante de una concentración más baja de nitrato que normalmente se consideraría mínimamente explosiva. Los cambios en la humedad y la densidad también afectan significativamente las propiedades explosivas.

Unos meses antes del incidente, el proceso de fabricación se modificó para reducir el nivel de humedad de la mezcla de 3-4% a 2% y también para disminuir la densidad aparente. Ambos factores hacen que sea más probable que explote. También hay pruebas de que el lote de mezcla en cuestión no era de composición uniforme y podía contener bolsas de hasta varias docenas de toneladas de mezcla enriquecida en nitrato de amonio. Por lo tanto, se propone la explicación de que uno de los cargos se colocó por casualidad en una bolsa de ese tipo, que explotó con suficiente violencia como para liberar parte de la mezcla de nitrato inferior circundante.

Dos meses antes, en Kriewald, entonces parte de Alemania, 19 personas habían muerto cuando las personas que hacían lo mismo detonaron 30 toneladas de nitrato de amonio. No está claro por qué esta advertencia no fue atendida.

 

Luego de la explosión

Teniendo en cuenta que la amplitud de los daños materiales y del número de víctimas, la intervención de los socorros se revela particularmente difícil.

Rápidamente alertados, los equipos de primera urgencia no pueden intervenir sobre el sitio antes de las 9 horas por temor de nuevas explosiones. El ejército francés entonces basado en Ludwigschafen y Mannheim establece un cordón de seguridad alrededor del sitio; los socorros (médicos, bomberos, ambulancias, voluntarios, Cruces Rojas francesas y alemanas, ejército) llegan de todas las ciudades alrededores; los vehículos públicos y privados son requisados

Los hospitales improvisados establecidos a Ludwigshafen son muy rápidamente sobrecargados, los heridos deben ser evacuados hacia Mannheim, Heidelberg, Frankenthal y Worms. Los desalojados son albergados en las escuelas y los sanatorios o en casa del habitante en las ciudades próximas, pero muchos se niegan a dejar su casa destruida.

 

Escala de la explosión

Dos explosiones, separadas por medio segundo, ocurrieron a las 7:32 am el 21 de septiembre de 1921 en el Silo 110 de la planta, formando un cráter de 90 m por 125 m de ancho y 19 m de profundidad. Las explosiones se escucharon como dos fuertes explosiones en el noreste de Francia y en Múnich, a más de 300 km de distancia, y se estima que contenían una energía equivalente a 1-2 kilo toneladas de TNT.

El daño a la propiedad se valoró en 1922 en 321 millones de marcos, estimados por The New York Times en ese momento equivalente a 7 millones de dólares estadounidenses (ya que Alemania sufrió una fuerte hiperinflación en 1919-1924, dadas las cantidades y las tasas de cambio no fueron muy descriptivas). Alrededor del 80 por ciento de todos los edificios en Oppau fueron destruidos, dejando a 6,500 sin hogar. La ola de presión causó grandes daños en Mannheim, ubicada justo al otro lado del Rin, arrancó techos a una distancia de hasta 25 km y destruyó las ventanas más lejanas, incluidas todas las vidrieras medievales de la catedral de Worms, 15 km al norte. En Heidelberg (a 30 km de Oppau), el tráfico fue detenido por la masa de vidrios rotos en las calles, se descarriló un tranvía

Según algunas descripciones, solo el 10% de las 4.500 toneladas de fertilizante almacenadas en el silo detonaron en el incidente.

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